Depois de um trabalho de dois anos, que incluiu pesquisa, levantamento dos atrativos turísticos, históricos e culturais e dos meios de hospedagem, o Sebrae Minas lançou a Rota Nhá Chica – Caminho das Virtudes, que contempla o trecho da Estrada Real onde viveu e morreu a beata mineira Nhá Chica. O percurso, de 220 quilômetros, vai de Tiradentes a São Lourenço, passando pelas cidades de Santa Cruz de Minas, São João del-Rei, Carrancas, Cruzília, Baependi, Caxambu e Soledade de Minas.
Analfabeta e filha de escrava, Francisca de Paula de Jesus, a Nhá Chica, nasceu em Santo Antônio do Rio das Mortes pequeno distrito de São João del-Rei. Viveu a maior parte da vida em Baependi, no Sul de Minas, onde se dedicou aos mais necessitados ficando conhecida como a “mãe dos pobres”. Desde a sua morte, em 14 de junho de 1895, vários milagres e graças são atribuídos a ela. Esses relatos de cura por intercessão sem explicação científica foram decisivos para a sua beatificação em 2013.
Em devoção a Nhá Chica, anualmente centenas de pessoas fazem peregrinação rumo a Baependi (cidade onde a religiosa morreu) em agradecimento as graças alcançadas. A caminhada é por uma estrada de chão com paisagens exuberantes de cachoeiras, grutas, mirantes, serras e represas, que inspiraram o Sebrae Minas, em parceria com as prefeituras de nove cidades mineiras, a desenvolver um projeto de promoção turística regional em homenagem a beata mineira.
Além de ser um passeio de fé e reflexão, passando por diversas capelas, igrejas e santuários, a rota desperta a atenção dos turistas pelos atrativos gastronômicos, naturais, de aventura e histórico-culturais, podendo o trajeto ser feito a pé, de bicicleta, moto, cavalo ou carro. A caminhada dura em média nove dias, em ritmo aproximado de 20 km/dia, e pode ser feita em qualquer dos sentidos, tanto de Tiradentes a São Lourenço quanto de São Lourenço a Tiradentes. O trajeto é dividido em 11 trechos, de 11 a 30 quilômetros cada percurso, que receberam os nomes das virtudes atribuídas à Nhá Chica: castidade, prudência, fé, humildade, fortaleza, justiça, pobreza, obediência, caridade, esperança e temperança.
Além da sinalização, que será implantada até o final do ano, haverá um site com todas as informações sobre o percurso e um guia impresso para orientar turistas e peregrinos sobre as condições da caminhada em cada trecho, distância, tempo necessário, inclinação do terreno, equipamentos de segurança, serviços disponíveis nos municípios e estabelecimentos para alimentação e hospedagem.